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Volver al futuro

¿Estás en Babia? Bueno, volvé. Sí, Babia es un lugar al que iban los reyes a descansar. Asumo que cuando los reyes hacían cosas de monarcas, como matar a sus adversarios, evitar que los envenenaran y morir jóvenes de tuberculosis, por momentos imaginaban que estaban en Babia y les hacían un masaje de pies mientras jugaban al Fifa 1416. Los reyes imaginaban que tenían todo el poder y construían escenas en el futuro que eran las que pretendían conservar eliminando a todo el que se interpusiera, contratando hechiceros y tramposos que decían conocer el futuro. Cualquier coincidencia con el presente es pura causalidad.

La imaginación es una característica humana que desde que somos chicos queremos fomentar. Nos parece importante que los niños se pierdan en universos que no existen, que viajen al espacio, al centro de la Tierra o a mundos llenos de dragones, magos y franquicias adictivas ¿Para qué? ¿Por qué es importante la imaginación? ¿Qué tiene que ver con la humanidad? Estas preguntas van a tener quizás más sentido luego de que les cuente un extraño sueño que tuve cuando era adolescente. Prometo que todo lo que van a leer es lo que recuerdo de ese sueño y no hay agregados de último momento para que tenga más onda. Se sostiene solo. (Si están leyendo esta nota con sus hijos no se preocupen, el sueño es ATP).

El relato onírico transcurre durante unas vacaciones familiares. Llegamos con el auto, uno de esos ‘break’ o ‘rural’ que nunca tuvimos, a una playa completamente paradisíaca. El mar profundamente turquesa, las arenas blancas, la gente muy linda y las palmeras llenas de cacatúas rosadas que cantan ‘Un Mundo Ideal’, la canción de Aladdin, pero en su versión en inglés (las películas de Disney las miro subtituladas). A mí toda esta perfección me hacía ruido dado que ya era escéptico de chico, incluso en sueños. Mis investigaciones me llevaron entonces a descubrir una enorme conspiración: el dueño de un lugar llamado ‘El Matadero’ –sí, en el colegio habíamos leído recientemente a Echeverría–, en el que ocurrían cosas horribles, había diseñado un plan para engañar a las personas. La estrategia era muy simple: colocaba moco de oso koala en la nafta y, con la combustión, se generaba una sustancia alucinógena que salía por el caño de escape de los coches y afectaba la manera en la que las personas percibían la realidad. Cuando el villano de esta historia se dio cuenta de que lo había descubierto, decidió atacarme enviándome un cocodrilo que salía del mar y corría directamente hacia mí. No obstante, como yo había descubierto la alucinación colectiva, decidí enfrentar al cocodrilo y simplemente pisarlo. Inmediatamente, el animal desapareció y la playa paradisíaca se convirtió en una playa normal, con gente sin onda comiendo panchos y barquillos, basura en la arena y mar de color marrón.

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Bueno, ahí termina el sueño. Ahora, después de este tipo de episodios mentales uno puede preguntarse, ¿de qué nos puede servir imaginar todas estas bizarreadas? Parecen una mezcla de objetos, lugares, gente y conceptos que están en la memoria, pero que nunca coexistirían en la realidad. De hecho, la imaginación se asemeja mucho a la memoria, sobre todo a lo que conocemos como memoria episódica, que es la que contiene los recuerdos conscientes de las experiencias de nuestra vida. Varios psicólogos y neuroexpertos dicen que la memoria episódica es una especie de viaje mental en el tiempo. Nos trasladamos al pasado a un momento, un lugar y a un contexto social único, porque cada una de nuestras experiencias es única e irrepetible. Pero también podemos viajar al futuro, imaginar cómo serán nuestras vacaciones de verano y decidir comprar una pelopincho, o un revólver. Por eso, los científicos se preguntaron si esta capacidad de imaginar el futuro estaba relacionada con la de viajar al pasado.

La psicóloga Eleanor Maguire realizó en Londres una serie de experimentos que mostraron al menos dos cosas interesantes. La primera es que, si uno ve una escena, por ejemplo en una foto, posteriormente en el cerebro la representación de esa escena cambia. Normalmente, lo que ocurre en un gran porcentaje de las personas es que extendemos los bordes de esa escena. Por ejemplo, una de las escenas presentadas a los participantes era un osito de peluche en un banco. Cuando más tarde les pidieron que la dibujaran, la mayoría de ellos redujeron el tamaño del osito y aumentaron el fondo.

En el fondo, la representación de una escena en nuestro cerebro es diferente a la original. Ampliaremos.

Sorprendentemente (o no), luego de ver una escena, se activaba el hipocampo, estructura a la que quizás recuerden por historias como la del famoso paciente H.M. y su amnesia. El hipocampo es esencial para la memoria episódica, tanto para recuperar recuerdos de nuestro pasado como para adquirir nuevas experiencias de este tipo. Lo que los científicos observaron fue que, además, la magnitud de la activación del hipocampo luego de ver la escena concordaba con la magnitud de la extensión de los bordes de ella. Y para ponerle la frutillita a la torta experimental, los pacientes con el hipocampo dañado no extendían el borde de la figura. 

Los dibujos de una persona control y los de una persona con el hipocampo dañado se veían un poco como estos:

ilus-1-pedroPor si esto fuera poco, los pacientes con lesiones en el hipocampo eran incapaces de imaginar una escena en el futuro, ni aunque se consideraran astrólogos videntes. El hipocampo parecería entonces ser necesario tanto para recordar experiencias del pasado como para imaginar escenas en un futuro posible.

Por otra parte, desde hace años el científico Daniel Schachter hace experimentos que relacionan la capacidad de recordar eventos del pasado con la de imaginar experiencias futuras. Por ejemplo, en una de sus investigaciones les pidió a los participantes que primero recordaran alguna experiencia de su pasado y que más tarde imaginaran una experiencia en el futuro, siempre con ellos como protagonistas. Mientras lo hacían, los investigadores registraban la actividad cerebral mediante resonancia magnética funcional. Encontraron que algunas regiones del cerebro se activaban tanto cuando las personas recordaban eventos pasados como cuando imaginaban un evento en el futuro. Algunas de estas zonas eran el hipocampo, la corteza prefrontal y otra corteza llamada retrosplenial. Se sabe que este núcleo de estructuras cerebrales es indispensable para la memoria episódica (la que tiene que ver con recordar eventos de nuestra vida ubicados en un espacio y un tiempo específicos, como había dicho). Además, los investigadores sabían que la memoria de tipo episódica es la que empieza a fallar a medida que uno envejece: se pierden detalles que, en general, se rellenan con información que suena lógica y es extraída de nuestra memoria semántica, más relacionada con el conocimiento de hechos que con las circunstancias específicas. Schachter y sus colegas encontraron que tanto la memoria episódica como la capacidad de imaginar eventos en el futuro cambian con la edad. Más envejecemos, menos detalles episódicos tiene la memoria y una escena en el futuro también suele ser menos detallada y más semántica.

Todo muy lindo pero, como biólogo, la pregunta sale sola y OBVIO que tiene que ver con Darwin: ¿por qué se generó, durante la evolución, esta capacidad de imaginar que tiene el cerebro humano? ¿Qué beneficios trajo para nuestra curiosa especie? Una de las posibles respuestas a esta pregunta tiene que ver con la idea de que el cerebro es esencialmente un órgano de predicción. Estamos todo el tiempo tratando de predecir el futuro para tomar las decisiones que nos mantengan más tiempo vivos y nos permitan aumentar nuestra capacidad de conseguir pareja (a.k.a arrimar con mayor frecuencia). Entonces, ¿qué mejor que tener un simulador de realidades posibles?

De alguna manera, el cerebro es eso: un simulador, una especie de máquina capaz de realizar simulaciones de posibles experiencias que uno puede llegar a tener. Si imaginamos un resultado que no nos convence, siempre podemos imaginar un camino alternativo mejor a comprar ese revólver. Si me llego a encontrar dentro de una alucinación colectiva, ya sé cómo parar al cocodrilo.

 

Nota accesoria del autor, también ATP pero tal vez ligeramente angustiante :)

El problema de ver la memoria de esa manera es que te queda picando una pregunta: si el cerebro simula el futuro mediante la imaginación usando mecanismos parecidos que los necesarios para recordar, ¿es la memoria también una simulación? ¿Estamos evocando un recuerdo real o simplemente ajustando la máquina de predecir? ¿Es el recuerdo lo que se recuerda, o simplemente ponemos a andar la maquinita del futuro en reversa? ¿Deberíamos llamar ‘futuro’ al pasado?

Desde que era muy chiquito, estas preguntas resonaban en mi cabeza. Mi mamá siempre cuenta una anécdota en la que yo, que tenía unos 5 años, me acerqué y le pregunté muy seriamente ¿hoy es el mañana de ayer?

De lo que podemos estar seguros en el presente es que todo tiempo futuro fue mejor o de que todo tiempo pasado será mejor. Las respuestas a estas preguntas no las sabemos, así que deberemos seguir buscándolas mientras colapsan el futuro y el pasado en un continuo Big Bang imaginario.


Nota de los editores:

Hace unos días cenamos con Pedro y nos regaló su segundo libro, 100% Memoria. Todavía no lo leímos, pero pinta tan bueno como el anterior (100% Cerebro), y encima, al igual que esta nota, tiene ilustraciones del propio Bek. Cuando lo terminemos lo recomendaremos con argumentos más sólidos que ‘Porque lo escribió Pedro’. Igual, eso ya es un montón.


Hassabis, D., et al.,
Patients with hippocampal amnesia cannot imagine new experiences. Proc Natl Acad Sci U S A, 2007. 104(5): p. 1726-31.
Daniel L. Schacter, Donna Rose Addis and Randy L. Buckner. Remembering the past to imagine the future: the prospective brain. Nature Review Neuroscience, 2007.

 




Hay 23 comentarios

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  1. ​María Alejandra Petino Zappala

    cuando leí la pregunta “¿es la memoria una simulación?” no pude evitar recordar tu libro (el anterior). la parte referida a “edición” o incluso creación de recuerdos. si bien en la mayor parte construimos sobre una cierta estructura, debemos dejar un montón librado a interpretación. bueno, eso lo sabrás vos mejor que yo. lo que no puedo evitar es sentir que estoy en una especie de matrix cuando leo cosas como estas. estados alterados de la conciencia sin DOROGAS, ¿qué mejor?

    • Pedro Bekinschtein

      Sí, la memoria es una simulación, pero la memoria prospectiva es una conjunto de simulaciones de futuros posibles en base a experiencias previas. La ilusión de estar preparado para las incertidumbres de la vida. El cerebro no relaja.

  2. Pablo Magnifico

    Los gatienzos me dijeron que lo comente aca, y yo escucho y obedezco:

    si la imaginacion es generada por las mismas zonas cerebrales que la memoria, podriamos decir que en teoria usa los mismos recursos que tiene almacenados, y que si venis re bajon o tenes un pasado medio feo, el futuro tampoco se va a ver muy alentador, y (aun hay mas) viceversa.

    Me re gusto la nota, pero eso me dejo picando, basicamente por que vengo pensando en cosas similares.

    • andrescass

      Muy buen enfoque. Explicaría en cierto modo porque influye tanto la forma en que uno ve el pasado en la forma en que ve el futuro. Y la forma en que se puede entrar en espirales depresivos y cosas similares

      • Pedro Bekinschtein

        No leí estudios sobre eso, pero lo que sí es común es que las personas que desarrollan estrés post-traumático -que no pueden sacarse el trauma pasado- suelen desarrollar también depresión. Si viene primero la depresión o primero la imposibilidad de ver un futuro posible, no lo sabemos, pero es una hipótesis súper interesante.

  3. Juan Pablo

    Yo una vuelta soñé que estaba en un camino real, en la caja de una traffic (o símil), un cocodrilo abre la puerta para entrar y atacarme, pero después aparece un oso y entra a pelear con el coco. No se, quería comentarlo, me hace sentir bien no ser el único que sueña con cocodrilos. Y eso que al menos un poco se de biogeografía como para saber que esos bichos no iban a estar en, por ejemplo, San Vicente. Muy buena nota, ahora a recordar el futuro

    • Pedro Bekinschtein

      Es el único sueño que tuve con un cocodrilo, pero tuve otro con un dragón que termina haciendo magia con un sombrero luego de un terremoto, si te sirve de algo.

      • Nahuel

        ya somos tres que soñamos con cocodrilos, podriamos hacer un club verdad?.
        Pedro me encantaria saber que opinas acerca de los sueños lucidos? Imaginacion pasado-futuro-sueño o algo en un limbo de lo desconocido?

  4. andrescass

    Buenísima nota. De esas que te dejan lleno de preguntas y dudas.
    Es muy loco pensar que los recuerdos son reconstrucciones, o simulaciones, basadas en algunos datos guardados por ahí pero decoradas con imaginación.

    Es muy interesante el tema, y si te deja con esa pequeña (o no tanto) angustia de pensar que el cerebro, y la mente, son bastante más complejos de lo que uno piensa, pero también mucho más interesantes. Y que que ganas de saber como funciona, la puta madre

  5. Ana

    Excelente!! Como siempre, no puede esperarse otra cosa de una nota de Pedro.
    De paso agrego: 100% cerebro es genial, estoy desesperada por leer el segundo libro de su autoría.

  6. Fede

    Muy bueno . gracias recuerdo q de niño decia: cuando era grande tal cosa…. Todavia me acuerdo cuando me explicaron q no habia sido grande… Una gran desilusion… Al punto q nunca me termine de convencer jeee

  7. Román

    Me gustó mucho la nota. Y mientras la leía me preguntaba lo siguiente: ¿y si fuera a la inversa? Es decir, ¿qué pasa si la capacidad de imaginar funciona, sobre todo en los primeros meses/años del niño como un “gimnasio” para desarrollar la memoria episódica, fundamental para una especie que evolucionó para desenvolverse en un entorno donde la socialización, y por lo tanto la memoria de los eventos pasados es fundamental? Creo que esto no anula la función a futuro de evaluar escenarios posibles de acción, sólo agrega otra más, y podría explicar con una mejor economía de recursos el uso de las mismas zonas del cerebro. ¿Tiene algún sentido esto? Les pregunto a Uds que son los que saben, yo soy apenas un aficionado sin ninguna formación en ciencias.
    Muchas gracias.

  8. Sebastián J. Seba

    “Desde que era muy chiquito, estas preguntas resonaban en mi cabeza. Mi mamá siempre cuenta una anécdota en la que yo, que tenía unos 5 años, me acerqué y le pregunté muy seriamente ¿hoy es el mañana de ayer?”

    Yo siempre me pregunté algo parecido: “el tiempo presente en el que estoy ahora ¿es el más presente presente posta? ¿O hay un *yo* ubicado en un presente adelanto del mío y eso significa que estoy atrasado, en el pasado?”

    Muy interesante el artículo. Saludos.

  9. Juan

    Hola!

    Excelente artículo.

    El otro día leí acerca del “Efecto Mandela”, que constaba de lo siguiente: el día que murió Mandela, mucha gente estaba segurisima de que eso ya había sucedido, e incluso hasta tenían recuerdos de las imágenes del funeral, etc.

    Alguna idea de por qué sucede esto?

    Gracias y saludos, un fiel seguidor

  10. Juan

    Muy buen artículo Pedro!

    El otro día leí acerca del “Efecto Mandela”, que consta de lo siguiente: el día que murió Mandela, mucha gente estaba segura de que eso ya había sucedido y no sólo es, sino que hasta creían tener recuerdos de cómo había sido el funeral, etc.
    Deduzco que por supuesto fue una confusión debido a su edad y su delicado estado de salud durante mucho tiempo.
    ¿Tenés idea qué es lo que nos puede producir eso?

    Gracias y saludos!

  11. Escalier Luis Fabricio

    La máquina mental de generación del futuro usa como combustible los recuerdos. Por tanto los recuerdos son reales.

  12. Jere Gonzalez

    “¿Es el recuerdo lo que se recuerda, o simplemente ponemos a andar la maquinita del futuro en reversa? ¿Deberíamos llamar ‘futuro’ al pasado?”
    Entonces hacer una máquina que prediga el futuro es una cuestión de obtener muchísima información?
    Tremenda nota. Es tan agradable leer algo que te abra los ojos como dos platillos, por las preguntas que te deja picando.

  13. Jere

    “¿Es el recuerdo lo que se recuerda, o simplemente ponemos a andar la maquinita del futuro en reversa? ¿Deberíamos llamar ‘futuro’ al pasado?”
    Entonces hacer una máquina que prediga el futuro es una cuestión de obtener muchísima información?
    Tremenda nota. Es tan agradable leer algo que te abra los ojos como dos platillos, por las preguntas que te deja picando

  14. Lucila

    “veo al futuro repetir al pasado”. Buenísima nota, pero, como dijo Nahuel: me encantaria saber que opinas acerca de los sueños lucidos.


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