101.-Años-Luz

Un millón de años luz

Confucio decía que hasta el camino más largo empieza con un primer paso. El tema es que a veces ese paso puede ser directamente hacia un pantano, a menos que tengamos recontra claro que lo que pensamos que sabemos es además la respuesta correcta.

Como para pegarle al sentido común mientras todavía nos desperezamos, empecemos con una pregunta: ¿cuál de estas dos frases es correcta?

  1. “No te veo hace un año-luz”. (hace una bocha)
  2. “No voy ni loco, queda a un año-luz de casa” (en la loma del ogt)

Obvio para algunos, generador de ACVs para otros, resulta que la segunda opción es la correcta. Sí, aunque parezca absolutamente absurdo, un año-luz es una unidad de distancia, no de tiempo. Hecha esta aclaración por si llegaste a este post por un pifie de Google buscando ‘¿cuántos años va a durar este corte de luz?’, podés seguir leyendo.

Pero, ¿a qué equivale un año-luz? Se define como la distancia que recorre la luz en el vacío durante un año. Ahí, la luz viaja a 299.792.458 metros por segundo, unos 300.000 kilómetros por segundo.

300.000 km/s * 60 s =  18.000.000 km/minuto * 60 minutos = 1.080.000.000 kilómetros por hora * 24 horas = 25.920.000.000 km/día * 365 días = 9.460.800.000.000 kilómetros por año.

Voilà, ¡un año-luz son 9.460.800.000.000 kilómetros!

Aha, mirá qué dato más útil, me re sirve. Es un número muy práctico para usar en mi día a día. Por ejemplo, de mi casa a la cancha de River hay 9,258 km en bici, o sea 0,0000000000009786 años-luz, y ni hablar de lo que puede hacer esta nueva unidad de medida en los locales de pizza por metro o por los hombres de uno sesenta y cuatro que intentan confundir.

OK, quizás, y solo quizás, ésta no sea la forma más sencilla de manejar distancias cotidianas.

¿Entonces? ¿Para qué sirve? Como bien podemos pensar, los años-luz son útiles para medir distancias en un Universo donde todo es angustiantemente enorme. Claro, ¿quiénes sino los astrónomos podrían ser tan coquetos de usar una unidad de medida así de complicada? Todo muy ‘Hola, soy Javier, no soy de Escorpio pero puedo ubicarla en el cielo y mido las cosas en años luz. ¿De dónde sos? ¿Venís siempre acá? ¿Cuál es tu unidad de medida preferida?’ (una apertura válida, pero cuestionable en términos darwinistas).

Ahora bien, sería bueno saber por qué empezaron a usar esta unidad de medida tan estrambótica (y cabe aclarar que hay unidades de distancia aún más complicadas, porque la física no tiene límites a la hora de hacerle la vida imposible al ciudadano común y corriente). Imaginemos que estamos mirando las estrellas y tenemos que descifrar cuán lejos están de nuestro querido planeta (la Tierra, para quienes anden con muchas cosas en la cabeza). Es evidente que lo primero que miramos de esos lindos puntitos nocturnos es su luz.

Los egipcios, los griegos y los mayas, entre otros, ya entendían un montonazo sobre las constelaciones, los planetas, los días, las horas, las cosechas, los signos y todas esas cosas que ahora se disputan entre la astronomía y la astrología.  Pero el que peló la punta de esta cinta scotch fue Ole Romer, un astrónomo que, observando Ío —una de las lunas de Júpiter—, encontró que, dependiendo del momento del año, la órbita hacía medio cualquiera. Romer, en vez de poner un parche teórico geométrico, tuvo una idea reloca.  Pensó que capaz la luz tarda en ir del punto A al punto B algo distinto de ‘infinito punto rojo’.

Por primera vez, la Humanidad encontraba una forma de relacionar a la luz con el tiempo y la distancia.

Además, el curioso nombre de esta unidad no es al voleo porque, aparte de la distancia, nos da una noción muy simple del tiempo que hace que pasaron las cosas o el tiempo que tardaríamos en llegar hasta esas cosas. ¿Eh? ¿Qué? ¿Por qué?

Bueno, si yo sé que una estrella de esas bien brillantes como las del sistema Alfa Centauri —la constelación más cercana a nosotros— está a unos 4,37 años luz, entonces sé que esa luz que yo estoy viendo tardó 4,37 años en llegar hasta mis ojos. O sea que esa luz se estuvo moviendo a la velocidad de la luz (spoiler alert: la luz se mueve a la velocidad de la luz) durante 4,37 años, atravesando kilómetros y kilómetros (4,1343696 x 1013 km) para llegar desde su lugar de origen hasta nosotros.

Es decir que, encima de todo, entender los años-luz nos obliga a enfrentarnos con el hecho de que lo que vemos en nuestro presente es el pasado del resto del Universo. Lo que suena a Coehlo, pero bien, y significa que es posible que algunas de las estrellitas que vemos ya no existan en su tiempo presente. Algunas se extinguen sin pena ni gloria, otras tienen suerte y pasan a la inmortalidad en forma de agujeros negros. Pero, cualquiera sea su destino, siempre nos enteramos tarde. El último orejón del cosmos.

También nos chocamos contra una dura realidad: si quisiéramos llegar a Alfa Centauri tendríamos que viajar 4,37 años a la velocidad de la luz, y medio que está difícil tocarle timbre a esos vecinos intergalácticos cuando tomarte la línea M (Tribunales – Alfa Centauri) lleva tiempos comparables a generaciones y generaciones humanas, cosa que nos deja bastante desolados, estemos o no acompañados.

Por suerte existen cosas más a mano en el Universo. Nuestra queridísima Luna está a ‘solamente’ 384.400 km de la Tierra, unos 1,28 segundos-luz. Eso significa que no vemos la Luna en tiempo real, sino que nos llega con 1,28 segundos de delay, tiempo que cada dos por tres promete ser acortado por algún que otro romántico irresponsable.

Otro elemento bastante importante de nuestro sistema solar que está a una distancia medible en años-luz es el maravilloso Sol. La distancia media entre la Tierra y el Sol es de 149.600.000 km, que vendrían a ser 8,31 minutos-luz. O sea que si el sol se apagara de repente nosotros tardaríamos 8 minutos en darnos cuenta de que ese era nuestro último ratito de bronceado de la historia.

Ocho minutos-luz que no son tiempo, sino distancia. Distancia entre ser y no ser. Dos canciones pop, un Stairway to Heaven, tres estaciones de subte, una vuelta al perro, una ducha rápida.

Tiempos asimilables para distancias ridículas, descabelladas, incompatibles con la intuición. Porque el Universo es más como es que como nos gustaría que sea, y ahí nos tiene a nosotros, con nuestras humildes unidades de medida, haciendo lo que podemos para tratar de entenderlo.

 

The IAU and astronomical units, International Astronomical Union
«Fundamental Physical Constants: Speed of light in vacuum; c, c0».
http://www.tedxriodelaplata.org/videos/ipad-arqu%C3%ADmedes




Hay 49 comentarios

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  1. Leo

    Interesante nota, importante aclarar esta cuestión. una consulta que me surgió cuando leía “la historia del tiempo” si yo quiero hacer llegar un pulso de laser a saturno -que está a 4 hs luz de la tierra- tengo que apuntar a saturno o a donde va a estar saturno en 4 hs?

    • Andresette

      Si aceptas la respuesta de un humilde no-gato pero gatofan, tendrías que apuntarle a donde va a estar Saturno en 4 hs, sino para cuando tu laser llegue a donde apuntaste Saturno va a estar en otro lugar.

    • Drarko

      Supongo que… tendrías que apuntar donde va a estar Saturno en 8hs.

      Donde lo ves ahora, es 4hs tarde, y ya se movió.
      Si apuntas donde lo vas a ver dentro de 4hs, también va a ser tarde, porque se va a mover.

      • Nahuel

        En realidad, como dijo Andresette, tendrías que apuntar a donde va a estar Saturno en 4hs. Lo que pasa es que la posición actual que ves es la que tenía hace 4hs. Y de ahí salen las 8hs de diferencia que menciona Drarko.

  2. Ana

    Bunísimo!! Creo que es muy didáctico y que atraparía la atención de los alumnos de la escuela media. El tema se trata en Física, pero también en Cosmografía. Felicitaciones!!

    • Alexis Caporale

      La atención de los alumnos de la escuela media anda en 4G y nosotros nacimos analógicos, va a ser difícil atraparlos, pero ojalá que sume a que algunx se quede contando estrellas o buscando satélites como hacemos algunos de los que leemos El Gato & La Caja cuando nos vamos de campamento.

  3. Francisco

    Muy buena nota! y muy interesante! Sin embargo, una cosa, el universo es muuuuuy grande, pero tampoco la boludez :P Alfa Centauri tengo entendido que esta a “solo” 4.37 años luz (sin el millones). Lo que es muy practico, porque uno podría viajar dentro de velocidades físicamente legales y llegar con solo un poco mas de panza :P

    Lisa, en esta casa respetamos las leyes de la termodinamica.

    Saludos!

    • francisco

      “What do you mean you’ve never been to Alpha Centauri? For heaven’s sake mankind, it’s only four light years away you know. I’m sorry, but if you can’t be bothered to take an interest in local affairs that’s your own lookout.”

      • Pablo A. González

        Sí, SEÑOR. Gracias por la corrección, ya lo hicimos. Es muy difícil pensar en esos números y se nos cruzó toda la realidad.

  4. Paula

    Tenés un estilo hilarante para escribir. Escribiles guiones a los de Comedy Stand-Up si estos del Gato no te aumentan el sueldo.

    La nota, además de matarme de risa, me fue muy útil para entender al fin por qué los colectiveros nunca respetan la luz roja. Es que miden en años luz la duración del semáforo cuando tendrían que medir con eso el ancho de la avenida. (Spoiler alert: El colectivo 151 viaja a la velocidad del 151).

  5. Nahuel

    Hola (Eh´) gatos!

    Dos aclaraciones.
    Como bien dijo Francisco, Alfa Centauri está a 4,37 años luz, no millones (que sería la distancia ida-vuelta a Andromeda… si te bajas una estación antes y caminas).
    Y segundo. A la hora de la conquista todo homo astroloco macho cachondo se inclina por los parsec como intento de atraer pareja. Lo que explica la baja tasa de reproducción de astrónomos.

    Salud!

      • Nahuel

        Hace casi 30 años mis padres sin saberlo traían al mundo un pequeño retoño que con los años iba a transformarse en tremendo botón.

        Hay una pequeña errata en la frase “Bueno, si yo sé que una estrella de esas bien brillantes como las del sistema Alfa Centauri —la constelación más cercana a nosotros— está a unos 4,37 años luz”.
        Alfa Centauri es un sistema estelar triple que consta de A, B y Proxima (originalidad +10) en la constelación de Centauro. Las constelaciones son parcelas de cielo completamente arbitrarias, por lo que no hay unas más cercanas que otras. Las galaxias, constelaciones y estrellas (las que forman asterismos) se suelen confundir pero son objetos distintos.

        Y ahora regreso a mi caverna de forever alone.
        Mis disculpas al autor por ser tan denso.
        Salud!

        • Alexis Caporale

          Gracias, Nahuel.
          Estuvimos debatiéndonos entre decir constelaciones o sistemas estelares.
          Tu aclaración vale y suma.

          • Nahuel

            Gracias a vos Alexis, un placer leerte. Espero que tengamos suerte y te copes con algún otro artículo, y si es astronómico mucho mejor, que los astrogatos también existimos!
            Salud!

    • Alexis Caporale

      Al flaco los números interestelares se los hacía el Capitán Beto y parece que truchó el certificado para pasar de ser colectivero a amo entre los amos del aire.

  6. Lisandro

    Contrario a la lógica Darwinista, el discurso de “Sabías que vemos el pasado del universo?” me ha sido útil con la pibada (puede que el fernet haya sido un factor coadyuvante).

    De todos modos, muy buena nota! Espero sigas apareciendo por el gato.

    • Alexis Caporale

      Ooooo somos grandes cuidadores del agua.

      El agua dulce superficial, o sea, accesible fácilmente, es solamente el 0,025% del total. Sí, 0,025%. Si toda el agua del mundo se colocara en un balde, el agua potable disponible entraría en una cucharita de té.

      Esto se debe a que el 97,5% del agua del planeta es salada y, del 2,5% restante, el 79% está en forma de hielos permanentes, y el 20% en acuíferos muy profundos, lo que deja sólo el 1% del 2,5% disponible para nuestro consumo, o sea, el 0,025%.

      ¿Ocho minutos no suena mal ahora eh?

    • Nahuel

      “Yo lo he contado: tres minutos es más que suficiente; no quedo hediondo. Un minuto para mojarse, otro para enjabonarse y el tercero para enjuagarse. Lo demás es un desperdicio”
      -Hugo Chavez

      Con 8 minutos te sobra para un peinado punck frente al espejo

  7. Enrique

    A mí con los 3 mnutos de Nahuel me queda un olor a bolas que ni te cuento… Me conformo con 5. Acá en Neuquén, en verano te tenés que bañar cerrando la canilla al enjabonarte porque el agua no sube al tanque más que de noche… (a mi tanque personal me sube el agua de vez en cuando, si estoy sobrio)…
    Me gustó mucho cómo enfocaste el tema. Quizá habría que pensar en alguna analogía para peques de 3 a 5… trabajo en formación docente para nivel nicial y sería apasionante desarrollar un poco el tema. Hasta ahora he conseguido un par de modelos y analogías con el Big Bang y también con la teoría general de la (bombos y platillos) Relatividad y funcionaron bastante bien… Si querés te armo un articulito (así de chiquitito).

  8. Lau

    “9.460.800.000.000 kilómetros” No. No se ni decir ese numero.
    “‘Hola, soy Javier, no soy de Escorpio pero puedo ubicarla en el cielo y mido las cosas en años luz. ¿De dónde sos? ¿Venís siempre acá? ¿Cuál es tu unidad de medida preferida?’ (una apertura válida, pero cuestionable en términos darwinistas).” Estaras intentando levantar a la chica equivocada….

    • Francisco

      De chiquito me divertia pronunciando correctamente numeros muy grandes (Si, no tenia play, ni sega, el family se me quemo.)

      “Nueve billones cuatrocientos sesenta mil millones de kilometros” Cuando ves esta importantisima habilidad, te das cuenta que no es darwineanamente tan terrible salir a hablar del delay cosmologico.

  9. Julieta Ru

    Que genial rejunte de gente! Que buenas conversaciones en los comments!
    Me gusta mucho la nota, se la voy a pasar a todos los no-científicos a los que al menos una vez al mes les digo que usan mal el año-luz.

  10. Julian

    Estrictamente, no sólo al ver las estrellas estamos viendo el “pasado”, sino al ver, a secas, ya que la luz tiene una velocidad, desde la fuente emisora de esa luz (o reflectora), hasta el sistema visual del que la recepta hay una distancia (sea cual sea), por lo que siempre que vemos algo, es pasado. Se entiende absolutamente que es mas fácil entenderlo cuando decimos que la luz de (Sid Meier’s) Alpha Century salió hace 4,73 años, y se complica mas fraccionarlo y achicarlo para comprender que al ver la piba en la vereda de enfrente, estoy viendo un pasado de 0,0000000007 segundos de antigüedad.
    La nota, impecable.

    P.D: “En unos minutos Saturno va a entrar en la constelación de Andrómeda, que generará una explosión de energía erótica en todo el universo: esperemos juntos ese momento”. Juro que me sirvió.

    • Leandro

      Increíble, si la gente tan sólo manejara el concepto de plano de la eclíptica.
      La verdad a mí me molestan un par de cosas, en general:
      1- No soy de Escorpio, pero puedo ubicarla en el cielo. Dicen que soy de Libra, pero según Stellarium en realidad soy de Virgo (y la gente me mira mal cuando les digo “no, vos no sos de Géminis, sos de Tauro”). Ah, Libra tampoco puedo ubicarla en el cielo. No me sale.
      2- Los periodistas y medios en general, que dicen cosas tipo “esta noche se ve Saturno”. Flaco, casi todo el año se ve Saturno, lo mismo que Júpiter. Pero los salames te la venden como que se van a ver los anillos del tamaño de la Luna de Endor.
      3- Los mismos periodistas, cuando te venden la “magia” de las conjunciones de Luna llena. Cualquier observador nocturno sabe que lo peor que te puede pasar es hacer observaciones con Luna. Ojo, hace un tiempo hubo una ocultación de Júpiter, eso es otra cosa, lo ví con el telescopio y fue genial.

      Menos divulgación de historia revisionista y más divulgación de la astronomía, por favor!

  11. Sebastián

    Muero por saber cómo hacer para buscar en Google ‘¿cuántos años va a durar este corte de luz?’ SIN LUZ. *No vale grupo electrógeno*
    Perdón, ahora sí leo xD


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